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18.3: El sistema nervioso simpático
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The Sympathetic Nervous System
 
TRANSCRIPCIÓN

18.3: The Sympathetic Nervous System

18.3: El sistema nervioso simpático

Overview

The sympathetic nervous system—one of the two major divisions of the autonomic nervous system—is activated in times of stress. It prepares the body to meet the challenges of a demanding circumstance while inhibiting essential body functions—such as digestion—that are a lower priority at the moment.

The “Fight or Flight” System

As a student, you may have had the experience of walking into class and finding a surprise exam that you were not expecting. In the moment of realization, you may sense your gut tighten, your mouth goes dry, and your heart starts to race all of a sudden. These are signs of the sympathetic system taking over in preparation to react. While you may not be in immediate danger, the system has evolved to facilitate immediate reaction to stress or threats: blood is directed away from the digestive system and skin to increase energy supplies to muscles. Furthermore, the heart rate, and blood flow increase, and pupils dilate to maximize visual perception. At the same time, the adrenal gland releases epinephrine into the circulatory system. Your body is now primed to take action, whether that means to swiftly flee from danger or fight whatever threat may be at hand.

Control of the Sympathetic System

The sympathetic nervous system can be activated by various parts of the brain, with the hypothalamus playing a particularly important role. Sympathetic instructions from the central nervous system are sent from preganglionic neurons in the thoracic and lumbar parts of the spinal cord out to the peripheral nervous system—where they have their ultimate effects—through three main pathways.

The first pathway involves preganglionic neurons that connect to a nearby chain of ganglia—clusters of neuronal cell bodies—that runs along each side of the spinal column, often called the sympathetic chain. Here, the signal activates postganglionic neurons that travel to target organs or glands to regulate their function. Their effects include dilation of the pupils—allowing more light to enter the eyes; relaxation of airways—bringing in more oxygen, and constriction of blood vessels and increased heart rate—pushing more blood to muscles.

In the second pathway, preganglionic neurons send signals to ganglia farther from the spinal cord, near the target organs. Here, they activate postganglionic neurons that control the activity of organs such as the stomach, pancreas, liver, intestines, bladder, and genitals. Effects of this pathway include inhibiting digestion and urination, and stimulating orgasms.

In the third pathway, a small group of preganglionic neurons travels from the spinal cord directly to the adrenal gland, where they stimulate the secretion of the hormones epinephrine and norepinephrine into the bloodstream—helping to mediate the stress response throughout the body.

Chronic Stress

The sympathetic nervous system evolved to allow animals to best respond to immediate threats such as the sudden encounter with a predator or rival. While humans have left most of those primal fears behind, the body’s sympathetic system can still respond to stressful situations in the very same manner as when encountering a fierce savannah cat. This includes the release of the hormones epinephrine—also called adrenaline—and cortisol.

Under normal conditions, the system is briefly activated, and these hormones are not present in the circulatory system for long. However, modern stressors in our daily life can over-activate this system and expose the body for longer periods, which can have debilitating effects. These can include anxiety, depression, heart disease, weight gain, and sleeping disorders. The demands of university life can be challenging, so it is critical to engage in healthy stress management. Some strategies for managing stress include healthy eating, getting an adequate amount of sleep, maintaining social relationships, and seeking professional counseling when necessary.

Visión general

El sistema nervioso simpático, una de las dos divisiones principales del sistema nervioso autónomo, se activa en tiempos de estrés. Prepara al cuerpo para hacer frente a los desafíos de una circunstancia exigente mientras inhibe las funciones esenciales del cuerpo, como la digestión, que son una prioridad más baja en este momento.

El sistema "Lucha o Vuelo"

Como estudiante, es posible que haya tenido la experiencia de entrar a la clase y encontrar un examen sorpresa que no esperaba. En el momento de la realización, puede sentir que su intestino se aprieta, su boca se seca, y su corazón comienza a correr de repente. Estos son signos de que el sistema simpático toma el control en preparación para reaccionar. Mientras que usted puede no estar en peligro inmediato, el sistema ha evolucionado para facilitar la reacción inmediata al estrés o amenazas: la sangre se dirige lejos del sistema digestivo y la piel para aumentar el suministro de energía a los músculos. Además, la frecuencia cardíaca y el flujo sanguíneo aumentan, y las pupilas se dilatan para maximizar la percepción visual. Al mismo tiempo, la glándula suprarrenal libera epinefrina en el sistema circulatorio. Su cuerpo está preparado para tomar medidas, ya sea que eso signifique huir rápidamente del peligro o luchar contra cualquier amenaza que esté a la mano.

Control del sistema simpático

El sistema nervioso simpático puede ser activado por varias partes del cerebro, con el hipotálamo jugando un papel particularmente importante. Las instrucciones simpáticas del sistema nervioso central se envían desde neuronas pregangliónicas en las partes torácica y lumbar de la médula espinal hasta el sistema nervioso periférico, donde tienen sus efectos finales, a través de tres vías principales.

La primera vía involucra neuronas pregangliónicas que se conectan a una cadena cercana de ganglios (grupos de cuerpos celulares neuronales) que corre a lo largo de cada lado de la columna vertebral, a menudo llamada cadena simpática. Aquí, la señal activa las neuronas postgangliónicas que viajan a los órganos o glándulas objetivo para regular su función. Sus efectos incluyen la dilatación de las pupilas, permitiendo que entre más luz en los ojos; relajación de las vías respiratorias, que aporta más oxígeno y constricción de los vasos sanguíneos y aumento de la frecuencia cardíaca, empujando más sangre a los músculos.

En la segunda vía, las neuronas pregangliónicas envían señales a los ganglios más lejos de la médula espinal, cerca de los órganos diana. Aquí, activan las neuronas postgangliónicas que controlan la actividad de órganos como el estómago, el páncreas, el hígado, los intestinos, la vejiga y los genitales. Efectos de esta vía incluyen inhibir la digestión y la micción, y estimular los orgasmos.

En la tercera vía, un pequeño grupo de neuronas pregangliónicas viaja desde la médula espinal directamente a la glándula suprarrenal, donde estimulan la secreción de las hormonas epinefrina y norepinefrina en el torrente sanguíneo, ayudando a mediar la respuesta al estrés en todo el cuerpo.

Estrés crónico

El sistema nervioso simpático evolucionó para permitir que los animales respondieran mejor a amenazas inmediatas como el encuentro repentino con un depredador o rival. Mientras que los humanos han dejado atrás la mayoría de esos temores primarios, el sistema simpático del cuerpo todavía puede responder a situaciones estresantes de la misma manera que cuando se encuentra con un feroz gato sabana. Esto incluye la liberación de las hormonas epinefrina, también llamada adrenalina, y cortisol.

En condiciones normales, el sistema se activa brevemente, y estas hormonas no están presentes en el sistema circulatorio durante mucho tiempo. Sin embargo, los factores de estrés modernos en nuestra vida diaria pueden sobre-activar este sistema y exponer el cuerpo durante períodos más largos, que pueden tener efectos debilitantes. Estos pueden incluir ansiedad, depresión, enfermedades del corazón, aumento de peso, y trastornos del sueño. Las exigencias de la vida universitaria pueden ser difíciles, por lo que es fundamental participar en un manejo saludable del estrés. Algunas estrategias para controlar el estrés incluyen una alimentación saludable, dormir adecuadamente, mantener relaciones sociales y buscar asesoramiento profesional cuando sea necesario.


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