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19.5: Audição
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19.5: Hearing

19.5: Audição

When we hear a sound, our nervous system is detecting sound waves—pressure waves of mechanical energy traveling through a medium. The frequency of the wave is perceived as pitch, while the amplitude is perceived as loudness.

Sound waves are collected by the external ear and amplified as they travel through the ear canal. When sounds reach the junction between the outer and middle ear, they vibrate the tympanic membrane—the eardrum. The resulting mechanical energy causes the attached ossicles—a set of small bones in the middle ear—to move.

The ossicles vibrate the oval window, the outermost part of the inner ear. In the labyrinth of the inner ear, the sound wave energy is transferred to the cochlea—a coiled structure in the inner ear—causing the fluid within it to move. The cochlea contains receptors that transduce mechanical sound waves into electrical signals that can be interpreted by the brain. Sounds within the hearing range vibrate the basilar membrane in the cochlea and are detected by hair cells on the organ of Corti, the site of transduction.

Along the primary auditory pathway, the signals are sent through the auditory nerve to the cochlear nuclei in the brainstem. From here, they travel to the inferior colliculus of the midbrain and up to the thalamus, and then to the primary auditory cortex. Along this pathway, information about the sound is maintained such that once the signal reaches the primary auditory cortex, basic characteristics (like pitch) can be identified and perceived. From the primary auditory cortex, sound information is sent to nearby areas of the cerebral cortex for higher-level processing—such as Wernicke’s area, which is critical for understanding speech.

Quando ouvimos um som, nosso sistema nervoso está detectando ondas sonoras — ondas de pressão de energia mecânica viajando através de um meio. A frequência da onda é percebida como tom, enquanto a amplitude é percebida como sonoridade.

As ondas sonoras são coletadas pelo ouvido externo e amplificadas à medida que viajam pelo canal auditivo. Quando os sons atingem a junção entre o ouvido externo e médio, eles vibram a membrana timpânica — o tímpano. A energia mecânica resultante faz com que os ossículos conectados — um conjunto de pequenos ossos no ouvido médio — se movam.

Os ossículos vibram a janela oval, a parte mais externa do ouvido interno. No labirinto do ouvido interno, a energia da onda sonora é transferida para a cóclea — uma estrutura enrolada no ouvido interno — fazendo com que o fluido dentro dele se mova. A cóclea contém receptores que transduzem ondas sonoras mecânicas em sinais elétricos que podem ser interpretados pelo cérebro. Sons dentro da faixa auditiva vibram a membrana basilar na cóclea e são detectados por células ciliares no órgão de Corti, local de transdução.

Ao longo da via auditiva primária, os sinais são enviados através do nervo auditivo para os núcleos cocleares no tronco cerebral. Daqui, eles viajam para o colículo inferior do cérebro médio e até o tálamo, e depois para o córtex auditivo primário. Ao longo desse caminho, as informações sobre o som são mantidas de tal forma que, uma vez que o sinal atinja o córtex auditivo primário, características básicas (como tom) podem ser identificadas e percebidas. Do córtex auditivo primário, informações sonoras são enviadas para áreas próximas do córtex cerebral para processamento de nível superior — como a área de Wernicke, que é fundamental para entender a fala.


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