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19.5: Audition
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19.5: Hearing

19.5: Audition

When we hear a sound, our nervous system is detecting sound waves—pressure waves of mechanical energy traveling through a medium. The frequency of the wave is perceived as pitch, while the amplitude is perceived as loudness.

Sound waves are collected by the external ear and amplified as they travel through the ear canal. When sounds reach the junction between the outer and middle ear, they vibrate the tympanic membrane—the eardrum. The resulting mechanical energy causes the attached ossicles—a set of small bones in the middle ear—to move.

The ossicles vibrate the oval window, the outermost part of the inner ear. In the labyrinth of the inner ear, the sound wave energy is transferred to the cochlea—a coiled structure in the inner ear—causing the fluid within it to move. The cochlea contains receptors that transduce mechanical sound waves into electrical signals that can be interpreted by the brain. Sounds within the hearing range vibrate the basilar membrane in the cochlea and are detected by hair cells on the organ of Corti, the site of transduction.

Along the primary auditory pathway, the signals are sent through the auditory nerve to the cochlear nuclei in the brainstem. From here, they travel to the inferior colliculus of the midbrain and up to the thalamus, and then to the primary auditory cortex. Along this pathway, information about the sound is maintained such that once the signal reaches the primary auditory cortex, basic characteristics (like pitch) can be identified and perceived. From the primary auditory cortex, sound information is sent to nearby areas of the cerebral cortex for higher-level processing—such as Wernicke’s area, which is critical for understanding speech.

Lorsque nous entendons un son, notre système nerveux détecte les ondes sonores : des ondes de pression d’énergie mécanique qui traversent un milieu. La fréquence de l’onde est perçue comme un pas, tandis que l’amplitude est perçue comme du bruit.

Les ondes sonores sont recueillies par l’oreille externe et amplifiées au fur et à mesure qu’elles traversent le conduit auditif. Lorsque les sons atteignent la jonction entre l’oreille externe et l’oreille moyenne, ils font vibrer la membrane tympanique — le tympan. L’énergie mécanique qui en résulte fait bouger les ossicules attachées, un ensemble de petits os dans l’oreille moyenne.

Les ossicles font vibrer la fenêtre ovale, la partie la plus externe de l’oreille interne. Dans le labyrinthe de l’oreille interne, l’énergie des ondes sonores est transférée à la cochlée , une structure enroulée dans l’oreille interne, ce qui fait bouger le liquide à l’intérieur. La cochlée contient des récepteurs qui transduit les ondes sonores mécaniques en signaux électriques qui peuvent être interprétés par le cerveau. Les sons dans la gamme auditive vibrent la membrane basilaire de la cochlée et sont détectés par les cellules capillaires de l’organe de Corti, le site de transduction.

Le long de la voie auditive primaire, les signaux sont envoyés par le nerf auditif aux noyaux cochléaires dans le tronc cérébral. De là, ils se déplacent vers le colliculus inférieur du cerveau moyen et jusqu’au thalamus, puis au cortex auditif primaire. Le long de cette voie, l’information sur le son est maintenue de telle sorte qu’une fois que le signal atteint le cortex auditif primaire, les caractéristiques de base (comme la hauteur) peuvent être identifiées et perçues. Du cortex auditif primaire, des informations sonores sont envoyées aux zones voisines du cortex cérébral pour un traitement de niveau supérieur, comme la région de Wernicke, qui est essentielle pour comprendre la parole.


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