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24.1: Qu'est-ce que le système immunitaire ?
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Qu'est-ce que le système immunitaire ?
 
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24.1: Qu'est-ce que le système immunitaire ?

Aperçu

Le système immunitaire comprend diverses structures et processus biologiques qui protègent le corps contre la maladie. Ces processus peuvent être classés en immunité innée et adaptative. Pour fonctionner efficacement, le système immunitaire doit détecter les agents pathogènes en distinguant les propres structures du corps des éléments étrangers. Si cette détermination échoue, des maladies auto-immunes se produisent dans lesquelles le système immunitaire réagit contre le propre tissu de l’organisme.

Le système immunitaire inné agit rapidement et non spécifiquement

Le système immunitaire inné est la première ligne de défense contre l’infection. Il comprend des barrières physiques et une variété de cellules qui agissent rapidement et non spécifiquement contre les éléments qui sont étrangers à l’hôte (c.-à-d. non-auto). Des exemples de barrières physiques chez les mammifères sont la peau, la paroi du tractus gastro-intestinal et les sécrétions, comme le mucus ou la salive. Une fois qu’un envahisseur surmonte les barrières physiques, les cellules de la réponse inflammatoire sont recrutées sur le site d’entrée : les mastocytes libèrent une pléthore de produits chimiques qui attirent d’autres cellules du système immunitaire inné et activent le système immunitaire adaptatif. Les cellules phagocytiques, comme les neutrophiles et les macrophages, ingent et détruisent les agents pathogènes. Les cellules tueuses naturelles, un type spécial de globules blancs, détruisent les cellules infectées par le virus. Ensemble, les cellules du système immunitaire inné éliminent l’envahisseur ou entravent sa propagation, et activent le système immunitaire adaptatif.

Les récepteurs de reconnaissance des motifs permettent aux organismes de se distinguer de l’auto

Comment un organisme peut-il distinguer son propre tissu (soi) d’un élément étranger ou d’un envahisseur (non-soi)? Cette capacité est conférée par les récepteurs de reconnaissance de modèle (PRR). Ces récepteurs reconnaissent les modèles moléculaires associés aux microbes (MMP) qui sont propres aux bactéries, aux virus, aux parasites ou aux champignons. Par exemple, des parties de la membrane externe bactérienne ou de l’ARN à double brin de virus. Les MMP ne sont pas spécifiques à une espèce distincte ou à une variante pathogène, mais représentent la marque d’une large catégorie d’agents pathogènes (c.-à-d. des bactéries ou des champignons gramnégatifs). Le système immunitaire inné agit donc non spécifiquement contre les agents pathogènes.

Le système immunitaire adaptatif est très spécifique

Les vertébrés ont développé le système immunitaire adaptatif, qui stocke une « mémoire » d’une attaque précédente et peut par la suite monter une réponse plus forte contre des agents pathogènes spécifiques. Alors que le système immunitaire inné utilise un large éventail de types de cellules, le système immunitaire adaptatif s’appuie sur deux types de globules blancs pour cibler les agents pathogènes: les cellules B et les lymphocytes T. Alors que les lymphocytes T font partie de l’immunité à médiation cellulaire, les cellules B constituent la branche humoristique de l’immunité adaptative.

Les cellules B peuvent détruire directement une particule étrangère ou se différencier en cellules plasmatiques qui libèrent des anticorps. Les anticorps ciblent ensuite l’envahisseur pour être détruits par d’autres cellules. Les lymphocytes T remplissent plusieurs fonctions, selon leur composition des récepteurs de surface et leur arsenal chimique. Toutes les lymphocytes T portent des récepteurs de surface spécifiques à un seul antigène. Après avoir rencontré l’antigène, les lymphocytes T peuvent stimuler d’autres parties du système immunitaire ou détruire activement les cellules infectées ou cancéreuses. Certaines cellules B et T restent disponibles longtemps après que l’infection a été effacée et, après une exposition répétée au même élément étranger, montent une réponse immunitaire plus forte et plus rapide.

Alors que le système immunitaire inné agit en quelques minutes à quelques heures d’une menace ou d’une infection, le système immunitaire adaptatif réagit au fil des jours. Seul le système immunitaire adaptatif « apprend » (c.-à-d. s’adapte) au cours de la durée de vie d’un organisme.

Maladies auto-immunes

Les maladies auto-immunes se produisent lorsque le système immunitaire ne fonctionne pas correctement. Les maladies auto-immunes, généralement, se développent lorsque le système immunitaire est incapable de différencier le tissu sain du corps d’un élément étranger. Typiquement, l’un des trois effets pathologiques provient d’une maladie auto-immune : dommages ou destruction des tissus, croissance altérée d’organe, ou fonction altérée d’organe.

Un exemple d’une telle maladie auto-immune est le diabète sucré de type 1 (T1DM). Pendant le début du T1DM, habituellement chez les enfants jusqu’au début de l’âge adulte, les cellules immunitaires produisent des anticorps qui attaquent les cellules productrices d’insuline du pancréas, ce que l’on appelle les cellules β. Le résultat est la destruction des cellules β et par la suite l’incapacité de réguler le taux de sucre dans le sang. Le T1DM ne peut actuellement pas être guéri, mais le traitement à l’insuline, un régime alimentaire spécial et l’exercice aident les patients à gérer la maladie. Il est essentiel de diagnostiquer la maladie tôt et de commencer la prise en charge avant que toutes les cellules productrices d’insuline ne soient détruites.


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