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28.8: Espécies-Chave
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Keystone Species
 
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28.8: Keystone Species

28.8: Espécies-Chave

Measures of species biodiversity, such as richness (i.e., the number of species present) and evenness (i.e., their relative abundance), describe an ecological community’s structure. Many factors affect community structure, including abiotic factors (e.g., sunlight and nutrients), disturbances (e.g., fire or flood), species interactions (e.g., predation or competition), and chance events (e.g., foreign species invasion). Certain species—such as keystone species—also play a pivotal role in the structure of a community.

Relative to their abundance, keystone species have a disproportionately large impact on community structure. Keystone species exert top-down control over lower trophic level organisms and reduce those organisms’ exploitation of the ecosystem’s resources. The intertidal sea star (Pisaster ochraceus) is a keystone species that influences the biodiversity of the Pacific coast’s kelp forest ecosystem. If the sea star is removed, the population of their prey species (mussels) increases. Left unchecked, mussels overrun the community and displace other organisms—changing the community’s species composition and reducing biodiversity.

Recognizing keystone species is important for the maintenance and restoration of ecosystems. The North American gray wolf is a keystone species that affects the biodiversity of the Greater Yellowstone Ecosystem (GYE). In the early 1900s, humans hunted the gray wolf into near extinction because ranchers feared the wolf would also target livestock. Since humans eliminated the elk’s primary predator, its population soared. Overgrazing led to the destruction of other organisms’ habitats and altered abiotic factors, such as stream bank stability and nutrient cycling. When gray wolves were reintroduced into the GYE, the ecosystem largely recovered.

Keystone species preserve the balance and often safeguard the existence of a community. However, other ecological roles exist that also impact community structure. For example, foundation species (e.g., kelp) are habitat-forming organisms that support an ecosystem, while dominant species (e.g., mussels) are the most abundant organisms in a community. Ecologists’ knowledge of the roles of the various organisms in an ecosystem allows for more effective conservation and restoration efforts.

Medidas de biodiversidade de espécies, como a riqueza (ou seja, o número de espécies presentes) e a igualdade (ou seja, a sua abundância relativa), descrevem a estrutura de uma comunidade ecológica. Muitos fatores afetam a estrutura comunitária, incluindo fatores abióticos (por exemplo, luz solar e nutrientes), distúrbios (por exemplo, incêndios ou inundações), interações entre espécies (por exemplo, predação ou competição) e eventos aleatórios (por exemplo, invasão de espécies estrangeiras). Certas espécies—como espécies-chave—também desempenham um papel fundamental na estrutura de uma comunidade.

Em relação à sua abundância, as espécies-chave têm um impacto desproporcionalmente grande na estrutura da comunidade. As espécies-chave exercem controlo de cima para baixo sobre organismos de nível trófico inferior e reduzem a exploração por organismos dos recursos do ecossistema. A estrela marítima intertidal (Pisaster ochraceus) é uma espécie-chave que influencia a biodiversidade do ecossistema de algas da costa do Pacífico. Se a estrela do mar for removida, a população das suas espécies de presas (mexilhões) aumenta. Sem controlo, os mexilhões invadem a comunidade e alteram outros organismos—mudando a composição das espécies da comunidade e reduzindo a biodiversidade.

Reconhecer espécies-chave é importante para a manutenção e restauração dos ecossistemas. O lobo cinzento Norte-Americano é uma espécie-chave que afeta a biodiversidade do Grande Ecossistema de Yellowstone (GYE). No início dos anos 1900, os humanos caçavam o lobo cinzento até à sua quase extinção porque os fazendeiros temiam que o lobo também visasse o gado. Desde que os humanos eliminaram o predador primário do alce, a sua população disparou. O excesso de pastagem levou à destruição dos habitats de outros organismos e alterou fatores abióticos, como a estabilidade das margens de riachos e a ciclagem de nutrientes. Quando os lobos cinzentos foram reintroduzidos no GYE, o ecossistema recuperou em grande parte.

Espécies-chave preservam o equilíbrio e muitas vezes salvaguardam a existência de uma comunidade. No entanto, existem outros papéis ecológicos que também impactam a estrutura comunitária. Por exemplo, espécies fundadoras (por exemplo, algas) são organismos formadores de habitat que suportam um ecossistema, enquanto que espécies dominantes (por exemplo, mexilhões) são os organismos mais abundantes em uma comunidade. O conhecimento dos ecologistas sobre os papéis dos diversos organismos em um ecossistema permite esforços mais eficazes de conservação e restauração.


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