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28.8: Especie clave
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Keystone Species
 
TRANSCRIPCIÓN

28.8: Keystone Species

28.8: Especie clave

Measures of species biodiversity, such as richness (i.e., the number of species present) and evenness (i.e., their relative abundance), describe an ecological community’s structure. Many factors affect community structure, including abiotic factors (e.g., sunlight and nutrients), disturbances (e.g., fire or flood), species interactions (e.g., predation or competition), and chance events (e.g., foreign species invasion). Certain species—such as keystone species—also play a pivotal role in the structure of a community.

Relative to their abundance, keystone species have a disproportionately large impact on community structure. Keystone species exert top-down control over lower trophic level organisms and reduce those organisms’ exploitation of the ecosystem’s resources. The intertidal sea star (Pisaster ochraceus) is a keystone species that influences the biodiversity of the Pacific coast’s kelp forest ecosystem. If the sea star is removed, the population of their prey species (mussels) increases. Left unchecked, mussels overrun the community and displace other organisms—changing the community’s species composition and reducing biodiversity.

Recognizing keystone species is important for the maintenance and restoration of ecosystems. The North American gray wolf is a keystone species that affects the biodiversity of the Greater Yellowstone Ecosystem (GYE). In the early 1900s, humans hunted the gray wolf into near extinction because ranchers feared the wolf would also target livestock. Since humans eliminated the elk’s primary predator, its population soared. Overgrazing led to the destruction of other organisms’ habitats and altered abiotic factors, such as stream bank stability and nutrient cycling. When gray wolves were reintroduced into the GYE, the ecosystem largely recovered.

Keystone species preserve the balance and often safeguard the existence of a community. However, other ecological roles exist that also impact community structure. For example, foundation species (e.g., kelp) are habitat-forming organisms that support an ecosystem, while dominant species (e.g., mussels) are the most abundant organisms in a community. Ecologists’ knowledge of the roles of the various organisms in an ecosystem allows for more effective conservation and restoration efforts.

Las medidas de biodiversidad de especies, como la riqueza (es decir, el número de especies presentes) y la similitud (es decir, su relativa abundancia), describen la estructura de una comunidad ecológica. Muchos factores afectan la estructura de la comunidad, incluidos factores abióticos (por ejemplo, luz solar y nutrientes), perturbaciones (por ejemplo, incendio o inundación), interacciones de especies (por ejemplo, depredación o competencia) y eventos casuales (por ejemplo, invasión de especies extranjeras). Ciertas especies, como las especies clave, también desempeñan un papel fundamental en la estructura de una comunidad.

En relación con su abundancia, las especies clave tienen un impacto desproporcionadamente grande en la estructura de la comunidad. Las especies de Keystone ejercen un control descendente sobre los organismos de nivel trófico más bajo y reducen la explotación de los recursos del ecosistema por parte de esos organismos. La estrella de mar intermareal (Pisaster ochraceus) es una especie clave que influye en la biodiversidad del ecosistema forestal de algas de la costa del Pacífico. Si se elimina la estrella de mar, la población de sus especies de presas (mejillones) aumenta. Si no se controla, los mejillones invaden la comunidad y desplazan a otros organismos, cambiando la composición de las especies de la comunidad y reduciendo la biodiversidad.

Reconocer las especies clave es importante para el mantenimiento y la restauración de los ecosistemas. El lobo gris de América del Norte es una especie clave que afecta a la biodiversidad del Gran Ecosistema de Yellowstone (GYE). A principios de 1900, los humanos cazaron al lobo gris en casi la extinción porque los rancheros temían que el lobo también apuntara al ganado. Desde que los humanos eliminaron al principal depredador del alce, su población se disparó. El pastoreo excesivo condujo a la destrucción de los hábitats de otros organismos y a factores abióticos alterados, como la estabilidad de los bancos de corrientes y el ciclo de nutrientes. Cuando los lobos grises fueron reintroducidos en el GYE, el ecosistema se recuperó en gran medida.

Las especies de Keystone preservan el equilibrio y a menudo salvaguardan la existencia de una comunidad. Sin embargo, existen otros roles ecológicos que también afectan a la estructura de la comunidad. Por ejemplo, las especies de la fundación (por ejemplo, algas) son organismos formadores de hábitat que apoyan un ecosistema, mientras que las especies dominantes (por ejemplo, los mejillones) son los organismos más abundantes en una comunidad. El conocimiento de los ecologistas sobre el papel de los diversos organismos en un ecosistema permite esfuerzos de conservación y restauración más eficaces.


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