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33.6: Der Fossilienbestand
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Der Fossilienbestand
 
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33.6: Der Fossilienbestand

Die fossilen Aufzeichnungen dokumentieren nur einen kleinen Bruchteil aller Organismen, die jemals die Erde bewohnt haben. Versteinerung ist ein seltener Prozess, und die meisten Organismen werden nie zu Fossilien. Darüber hinaus zeigt die fossile Aufzeichnung nur Fossilien, die entdeckt wurden. Dennoch dominieren Sedimentgesteinsfossilien langlebiger, reichlich vorhandener, hartgesottener Organismen die fossilen Aufzeichnungen. Diese Fossilien bieten wertvolle Informationen, wie die physische Form, das Verhalten und das Alter eines Organismus. Die Untersuchung der fossilen Aufzeichnungen hilft Wissenschaftlern, Fossilien in geologische (z.B. Paläozoikum- und Vor250-570-Millionen-Jahre) und evolutionären (z. B. ersten Tetrapodenorganismus) Kontexten zu platzieren.

Die Walentwicklung beispielsweise ist eines der am besten untersuchten Beispiele für evolutionäre Veränderungen in den fossilen Aufzeichnungen. Moderne Wale stiegen von einem terrestrischen, tetrapoden Vorfahren ab, der vom Land zurück ins Wasser überging. Die Vorderbeine der Ahnenwale entwickelten sich später zu Flippern, um dem Schwimmen zu helfen, während ihre Hinterbeine verschwanden. Die fossilen Aufzeichnungen zeigen die terrestrischen Vorfahren der Wale (z. B. Indohyus), die semi-aquatischen (z. B. Ambulocetus)und die aquatischen Vorfahren (z. B. Dorudon) während der frühen Kenozoikum-Ära – vor fast 50 Millionen Jahren. Sowohl moderne als auch ausgestorbene Organismen können das Verständnis der Wissenschaftler für das Leben auf der Erde vermitteln.

Neben der Darstellung evolutionärer Veränderungen in Organismen selbst erfasst die fossile Aufzeichnung auch Veränderungen in der Artenvielfalt. Fossilien während der paläozoischen Ära zeichnen das allmähliche Aufkommen von Tieren (z. B. Meeresarthropoden wie Trilobiten), Pflanzen (z. B. Gilboa-Bäume) und Pilzen (z. B. Prototaxiten) auf. Fossile Beweise spiegeln auch das Massensterben von Arten im Laufe der Evolutionszeit wider. Wissenschaftler erkennen fünf große Aussterbeereignisse, bei denen mehr als 75 % der frühen Arten verschwanden. Zum Beispiel hat ein Massenaussterben in der späten paläozoischen Ära die vorgenannten Organismen ausgelöscht.

Fossilien ermöglichen es Wissenschaftlern, Berichte über das Leben auf der Erde zu rekonstruieren. Zum Beispiel führen Aussterbeereignisse dazu, verschiedene Arten mit einem gemeinsamen Vorfahren auszustrahlen. Nach dem Massensterben der späten Paläozoikum-Ära belegen fossile Beweise, dass das Zeitalter der Dinosaurier fast 180 Millionen Jahre lang begann und andauerte (d.h. mesozoische Ära; vor 65-250 Millionen Jahren). Ein weiteres Massenaussterben ereignete sich in der späten mesozoischen Ära, zu der das Zeitalter der Säugetiere begann und bis heute andauert (d.h. cenozoic era; vor 65 Millionen Jahren-heute). So unterstützt die fossile Aufzeichnung die Ursprünge der Arten und dient als wesentliches Werkzeug für das Verständnis der Evolution.


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